Isotopo

Un isotopo è un atomo di uno stesso elemento chimico, avente lo stesso numero atomico Z, ma differente numero di massa A (e pertanto differente numero di neutroni a parità di numero atomico), e quindi differente massa atomica M. Gli isotopi vengono rappresentati ponendo il numero atomico (Z) in basso a sinistra del simbolo dell’elemento (X) ed il numero di massa (A) in alto a sinistra.

\[^{A}_{Z}\textrm{X}\]

Alcuni isotopi sono instabili, sono cioè soggetti a decadimento radioattivo (radioisotopi). Il decadimento radioattivo comporta l’emissione di particelle energetiche con trasformazione degli isotopi instabili in isotopi di elementi diversi (trasmutazione).

La maggior parte degli elementi chimici è presente in natura come miscele di isotopi e quindi il numero di massa A non deve essere confuso con la massa effettiva di un elemento. La massa di un elemento risulta infatti essere la media ponderata delle masse dei suoi isotopi.